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Baptistère de San Giovanni

Le baptistère dédié à Saint Jean-Baptiste , patron de la ville de Florence , se dresse devant la cathédrale de Santa Maria del Fiore , sur la place Saint-Jean .
Initialement, il était situé en dehors du cercle des murs, mais il était inclus, avec le dôme, dans les murs construits par Matilde di Canossa ("quatrième cercle"). À l'origine, il était entouré d'autres bâtiments, tels que le palais de l' archevêque, arrivés beaucoup plus proches, qui ont été démolis pour créer la place actuelle. Le baptistère a la dignité d' une basilique mineure .
Le baptistère est situé entre la Piazza del Duomo et la Piazza San Giovanni , entre la cathédrale et le palais de l'archevêque, dans le centre religieux de la ville. La façade principale de l'édifice octogonal est orientée vers l' est , en direction du dôme, tandis que l'abside est orientée vers l'ouest .
Les origines du monument sont l’un des thèmes les plus obscurs et les plus discutés de toute l’histoire de l’art. Jusqu'au XVIe siècle, on suivit l'ancienne tradition florentine, selon laquelle il s'agissait à l'origine d'un temple du dieu Mars , modifié au Moyen Âge uniquement dans l'abside et la lanterne. Au cours des siècles suivants, toutefois, cette idée a été progressivement abandonnée, notamment parce que, à la fin du XIXe siècle, des fouilles sous le bâtiment ont fait apparaître les restes de la domination romaine, probablement du premier siècle de notre ère, avec des sols en mosaïque à motifs géométriques. On croyait donc que cela démontrerait l’origine médiévale du monument et, sur cette hypothèse, la plupart des théories actuelles sont fondées. Aujourd'hui, cependant, les érudits restent divisés entre ceux qui, en se basant sur les caractéristiques classiques de l'architecture, pensent à une construction du début de l'ère chrétienne ( IVe - Ve siècle après J.-C.), et qui datent plutôt d'environ un millier pour les découvertes archéologiques qui ont été dites et aussi pour un document attestant la consécration faite par le pape Nicolas II le 6 novembre 1059; et il y a aussi ceux qui émettent l'hypothèse de modifications successives entre le VIIe et le XIe siècle et même au-delà, jusqu'aux seuils de la Renaissance.
Ces explications si différentes montrent combien le problème est toujours ouvert et il faut ajouter que ces dernières années, on a avancé l'hypothèse que les traditions florentines disaient essentiellement la vérité quand elles disaient que le monument avait été un "Temple de Mars" (de qui n’a jamais été retrouvée), au sens non pas du temple païen, mais d’un édifice commémorant la victoire de Stilicho sur Radagaiso, qui s’est déroulé à Florence en 406 et dont tous les historiens se souviennent comme d’un fait extraordinaire, à "Augustin l'a invoquée comme un argument contre les païens pour démontrer le pouvoir de Dieu. Ce n'est que plus tard que l'édifice sera consacré à un usage chrétien, comme ce fut le cas pour de nombreux autres monuments antiques. Dans cette hypothèse, les découvertes romaines des fouilles doivent être expliquées non pas comme des vestiges des dévastations barbares du VIème siècle, mais comme des démolitions effectuées au cours du même Ve siècle avant la construction et simplement pour faire de la place au bâtiment. La qualité de son architecture doit donc être référée non pas au roman florentin, mais à la période romaine tardive.